現代人吃牛肉習以為常。除了因宗教原因或健康理由而戒吃牛肉外,牛肉可說是最受歡迎的肉類之一。由於養飼食牛極費資源,故有經濟誘因促使專家研製「人造牛肉」;這種人造食品大規模進佔市場,只是遲早之事。

       不過,在古代中國,吃牛肉卻是犯法的。很多朝代都頒下嚴格法令,禁止平民隨便宰殺牛隻。秦朝時,殺牛要判坐牢超過一年;即使是牛老了,也必須交予官府,由官府決定牛隻的處理方法,官府說能殺才可以殺。

       為甚麼古人對牛如此重視?據學者研究,由於古代耕種沒有機器,耕田、耙泥主要是靠畜力。所謂「牛耕田、馬食穀」,牛隻不單不能食用,反之連基層農民未有「福份」享用的玉米、大豆,都要餵飼給牛吃,好讓牛能更有力氣耕作、提升生產力。由於牛肉不能吃,故豬隻便自自然然成為中國人的主要肉食和蛋白質來源。

       雖然官府禁殺,但吃牛的情況還是有的。小說《水滸傳》有關吃食的情節共有一百四十多處,其中約三分之一是主角指明是要「吃牛肉」的。據研究,由於《水滸傳》的主角多半是造反的汪洋大賊,吃牛肉可表現其反建制的抗爭精神。吃牛肉代表反叛、代表突破建制框框,大概是現代人不能想像的。